Ik maak chimpansees in Sierra Leone blij!

Anderhalve week geleden ging ik een avontuur aan die mijn leven zou veranderen. Ik pakte het vliegtuig naar Sierra Leone om 5 weken vrijwilligerswerk te doen in een opvang voor chimpansees genaamd Tacugama Chimpanzee Sanctuary. Even geen kantoor en computers voor mij, maar lekker mijn handen uit de mouwen steken in de jungle. Alleen het idee al vond ik een verademing.

Nu ik ben bijgekomen van allle nieuwe indrukken en de cultuurshock kan ik jullie verzekeren: het is een verademing! Ik ben net als de chimps hier in mijn natuurlijke habitat. Terwijl ik dit schrijf lig ik voldaan in mijn hangmat na een lange werkdag op de opvang. Ik werk 6 dagen per week en mijn vrije dag gebruik ik graag om samen met de andere vrijwilligers dit prachtige land te verkennen!

Tacugama heeft op het moment bijna 100 chimpansees in de opvang. De meeste zijn hier binnengekomen omdat ze wees zijn geworden nadat de moeder voor hun neus is afgeslacht voor bushmeat. Vaak worden die weesjes meegenomen naar de stad en verkocht voor een prijs van rond de $30. Als ik de chimpansees van Tacugama in de ogen aankijk, voel ik de mijne branden. Ik besef dan dat zij iets verschrikkelijks hebben meegemaakt. Ze zijn weggetrokken bij hun moeder en daardoor getekend voor het leven.

Maar gelukkig heeft mister Bala Amaresekaran in 1995 deze opvang opgericht en iemand aangesteld om die zorg over te nemen. Mama Posseh leert de baby’s hoe ze sociaal moeten zijn in een groep en hoe ze hun armen en benen kunnen gebruiken om in bomen te klimmen. Het doel is dat de chimpanzees zich zo ontwikkelen, dat ze zelfstandig in de vrije natuur kunnen overleven.

Helaas is de situatie nog te onveilig voor de chimpansees om ze vrij te laten. Gelukkig hebben we voor volwassen chimps mooie verblijven die een groot deel van de jungle in beslag nemen. We zitten midden in het leefgebied van de wilde variant wat betekent dat we ook weleens ongewenst bezoek krijgen!

Wat mijn rol is in dit hele verhaal? Ik heb 0,0 ervaring met chimpansees en heb ook geen opleiding gericht op dieren gevolgd… Maar wat ik wel kan is de chimps blij maken door ze gedurende de dag verrijking te geven! Zoals jullie misschien wel weten zijn chimpansees intelligente dieren (hun DNA komt voor 98.6% met de mens overeen). Je kunt ze niet zomaar opsluiten en ze heel de dag aan hun lot overlaten. Dan worden ze dood en doodongelukkig (en lui). Ze moeten uitgedaagd worden om flink de hersenen te laten kraken! Bij Tacugama proberen we zoveel mogelijk het natuurlijke gedrag te stimuleren. In de natuur gebruiken ze gereedschap om aan voedsel te komen. Heb je weleens gezien dat ze met een stokje termieten uit hun hol halen en ze vervolgens lekker opsmikkelen? Wij hebben hier zo’n soortelijke hol waar we smeersels in stoppen zodat zij leren dat met een stokje eruit te halen. Ook hebben we met dank aan de donateurs van mijn fundraising project kooien kunnen kopen waar we stukken fruit, groenten en verrassingen in doen zodat ze uren zoet kunnen zijn. Daarnaast vullen we bijvoorbeeld lege waterflessen of toiletrollen met lekkernijen voor de chimpanzees die binnen moeten verblijven. We hebben hier in de jungle niet alles voorradig dus er gaat best veel tijd zitten in het maken van verrijking en iedere dag weer iets nieuws bedenken. Dit houdt het ook uitdagend voor mij. Als ze de verrijking hebben gekregen doe ik mijn observaties om te kijken hoe ik het de volgende keer nóg beter kan doen. Ik kan zo uren naar de chimps kijken en ook al krijg ik weleens een limoen naar m’n hoofd gegooid, ik ga stug door!

Ik moet zeggen, vaak loopt de dag anders dan gepland. Op het moment zijn we bijvoorbeeld bezig met de integratie van chimpansee Mak in een voor hem nieuwe groep. Daar gaan weken/maanden overheen, maar het ziet ernaar uit dat ik the big day nog zal meemaken! Ik verheug me er erg op, vooral omdat deze probleemmaker een lange tijd alleen heeft gezeten. Deze week mocht hij voor het eerst kennismaken met zijn nieuwe buitenverblijf, de grootste die hij ooit heeft gehad. Ook al is het hier heet en plakkerig, ik kreeg kippenvel toen hij zijn entree maakte.

Het werk op de opvang heeft altijd prioriteit, maar de bevolking van Sierra Leone leren om goed voor de natuur te zorgen, is minstens zo belangrijk! Daarom ben ik met de voorlichter van Tacugama naar drie scholen gegaan in Regent om kinderen les te geven over de natuur en waarom bomen belangrijk zijn. Hij leert de nieuwe generatie om goed voor de natuur te zorgen en ontbossing tegen te gaan. Ik had niet echt een rol, maar ze vinden ‘strangers’ hier geweldig dus ik werd constant bezig gehouden door alle lachebekkies, coole kids die mij een box gaven, kleine casanova’s die knipoogden (sorry Sjors), meiden die wilden knuffelen. “Auntie Lindsey” voelde alleen maar liefde.

Ook het opsporen van jagers en het volgen van wilde dieren is part of the job. Daarom ben ik een ochtend meegegaan met onze rangers op patrouille in de Western Area Peninsula National Park. Ik heb 4 uur lang met een lach op mijn (rode) gezicht gelopen (en ik ben trouwens helemaal niet gevallen!). De dag kan wat mij betreft niet beter starten dan met een goede wandeling in de jungle. Onderweg zagen we restjes van fruit die wilde chimpansees de vorige dag daar hadden achtergelaten. Dat was een goed teken! Maar soms komen de rangers ook vallen van jagers tegen. Dat is een minder goed teken… Vooral in de provincies wordt er nog veel bushmeat gegeten. Of ze komen mensen tegen die illegaal hout aan het kappen zijn. Gelukkig was dat niet het geval en hebben wij er vooral een gezellige hike van gemaakt. Ik vond het een vreemd idee dat op dezelfde plek een aantal uur geleden misschien nog een jager of juist een wilde chimpansee liep. De rangers namen ons mee naar kloven, super oude bomen en kon ik het niet laten om een duik te nemen bij een prachtige waterval.

Ik ben hier als vrijwilliger, maar stiekem hang ik ook een beetje de toerist uit. Er is geen betere manier om kennis te maken met een land dan op pad te gaan met je lokale collega’s. Je komt op plekken waar je anders niet zo snel zou komen en krijgt de mogelijkheid om eventjes deel uit te maken van de community’s. Wisten jullie trouwens dat christenen en moslims hier zonder problemen met elkaar leven?

Nu is even de toerist aan het woord: wat een heerlijke chaos is het hier op de wegen rondom Freetown! Het krioelt er van de mensen, iedereen wil dingen verkopen, mensen zitten rustig met z’n vieren op de scooter, je hoort constant getoeter of (lekkere) muziek uit (slechte) speakers. I love it! Ik zie Sierra Leone als een ruwe diamant: het is zo mooi gelegen op groene heuvels die overlopen in witte stranden. Er wordt hard aan de slechte wegen gewerkt en als ze ook het afval op de straat aanpakken, weet ik zeker dat over 10 jaar niemand meer om Sierra Leone heen kan.

Van tevoren had ik nooit gedacht dat ik veel zou ondernemen naast het vrijwilligerswerk. Maar nog voordat ik mijn eerst officiële werkdag had, lag ik al met mijn reet op het strand. Ook hebben we de nightlife ontdekt en die is helemaaaaal aan! Omdat ik hier niet op voorbereid was liep ik er niet heel modieus bij. Ach ja, het is stiekem wel lekker om geen tijd te verspillen aan make-up, nagels en een outfit. Ik wilde zo graag back to the basics, dan kan je het krijgen ook!

Nou luitjes, ik pak lekker een koude douche en ga onder mijn klamboetje liggen. Ik kan niet wachten om morgenvroeg te worden gewekt door de vertrouwde chimp geluidjes. Welterusten!

Xxxxx Lindsey

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s